Dans cette adaptation du célèbre roman d’Émile Zola, la Compagnie du Kronope nous démontre la modernité de l’œuvre : de la lutte des classes à la misère grandissante qui mènent à un réveil populaire, tout entre en résonance avec notre réalité.

Un jeune chômeur, Étienne Lantier, se fait embaucher aux mines dans le nord de la France. Il fait la connaissance d’une famille de mineurs, et tombe amoureux de leur fille Catherine. Mais celle-ci est la maîtresse d’un ouvrier brutal, Chaval. Étienne est révolté par les misérables conditions de vie des mineurs. Rêvant d’une société plus juste, il propage des idées révolutionnaires et pousse les mineurs à la grève.
L’armée intervient, et les mineurs reprennent le travail. C’est alors qu’un ouvrier anarchiste sabote la mine. De nombreux mineurs périssent. Étienne se trouve bloqué avec Catherine et Chaval. Ce dernier le provoque. Étienne le tue et Catherine meurt d’épuisement dans ses bras. Étienne a perdu ses illusions, mais il sait qu’un jour viendra où la force ouvrière, encore en germination, s’organisera pour venir à bout des injustices. 
Cette fresque humaine composée d'une cinquantaine de personnages est interprétée par 5 comédiens seulement.

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